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2009-01-27(Tue)

星に願いを…

本日は、このような話題が。私のような宇宙ロマン野郎にはなかなかに興味深い内容になっております。

共食いで若さを保つ青色はぐれ星
2009年1月26日(月)21:55

 宇宙は広い。星を食べる星があってもおかしくはないだろう。

 最新の研究によると、「青色はぐれ星(blue straggler)」として知られる恒星は、若い外見を保つためにほかの星の質量を奪っているという。老齢にもかかわらず高温で明るく輝く青色はぐれ星は、その成り立ちが議論の的になってきた。

 イギリスにあるサウサンプトン大学のクリスティアン・クニッゲ氏が率いる研究チームは、「青色はぐれ星はその大半が対を成す連星の一方で、パートナーから徐々に物質を引き込んでいる」と結論付けている。このような“星の共食い”により、歳を重ねた小さな星が太陽のような大きさにまで膨張することが可能になり、その寿命を何億年も延長できるようになる。

 研究チームによると、今回の新発見は、これまで主流だった「青色はぐれ星の“再生”現象は星の衝突により生じる」とする学説と対立するものである。クニッゲ氏は、「実のところ、個人的には現在主流の“太陽のような恒星同士が激突し新しい大質量の星が形成される”という説の方が受け入れやすい。これに比べれば、私たちの提示した“星の共食い”など陳腐なものだ」と話す。

 外見は若いがそれにしては重過ぎる。過去50年の間、天文学者たちは青色はぐれ星の存在に頭を悩ませてきた。大半は太陽の2倍ほどの質量を持つためだ。

 青色はぐれ星は「球状星団」と呼ぶ星の集団の中に見つけることができる。1つの球状星団は10万個ほどの星で構成されており、互いの重力で引き付けられて非常に密度が高い。それぞれの星はおよそ120億年前に生まれたと考えられている。

 しかし、太陽と同じ程度の質量を持つ恒星は、20~30億年前に誕生しているのが普通である。「つまり、青色はぐれ星が球状星団のほかの星と一緒に形成されたものであれば、数十億年前に寿命を全うしているはずなのだ」とクニッゲ氏は話す。

 この謎を解くため、クニッゲ氏の率いる研究チームは56の球状星団を対象として、それに属する青色はぐれ星を調査した。そして、青色はぐれ星の総数と、球状星団の中で星が密集して集まる中心核の質量との間に強い相関関係があることを発見した。

 今回の最新研究は、1月15日発行の「Nature」誌に掲載されている。

「球状星団の中心核を構成する星の数が多ければ多いほど、多数の青色はぐれ星が含まれている。そして、星団の質量が増加するにつれて、含まれる連星の数も増えている。また、衝突頻度が低くても中心核に大きな質量があれば青色はぐれ星が多数存在していることが確認された」とクニッゲ氏は説明する。

 アメリカにあるカリフォルニア大学ロサンゼルス校(UCLA)の天体物理学者マイケル・リッチ氏は、今回の研究を受けて次のように話す。

「青色はぐれ星の総数と球状星団の特性の間に有意な相関関係があることを示した研究はこれまでなかった。今回の研究は、星団の中心核の質量を対象に、その関係を示すことに成功している。2007年に『Astronomy and Astrophysics』誌で公表された研究でも、別の手法により、青色はぐれ星が衝突ではなく連星から誕生していることが示されている。青色はぐれ星に関する理解が進めば、その知見を利用して、恒星の種族の起源を解明する重要な手掛かりを得ることができるだろう」。

 現在、クニッゲ氏の率いる研究チームは、連星が青色はぐれ星を形成する傾向を持つ場合に、ほかの連星や単独星と近接遭遇や衝突を起こすといった特別な一生をたどるのか研究を進めている。

 また、研究チームの一員で、カナダのオンタリオ州にあるマックマスター大学の天体物理学者アリソン・シルズ氏によると、連星がどのような経路で青色はぐれ星に変容するのか、生まれた青色はぐれ星がどのような外見を持つのかといった点についても調査しているという。

 クニッゲ氏は、「などの観測装置のデータが蓄積されれば、いずれ今回の研究結果が裏付けられるはずだ。青色はぐれ星の回転速度や存在数といった要素を特定していけば、その起源を明確に解き明かすことができるだろう」と話す。

…青い星は高熱の恒星ですね。それが何年も生き続けているとはね。しかも周りの恒星を取り込み形とは…宇宙の神秘ですね。我々こそが最大の宇宙の神秘だとは思いますが、宇宙というのは想像もつかないものを生み出すものですね。
我が太陽系は渦巻き銀河に属していますしね。一番近い銀河であるアンドロメダでも230万光年もかかりますからね。途方もない遠くということになりますね。
それにしても、よくいわれることですが、何億年も前の光を放つ何億光年もの先の恒星は、今はもう無いのかもしれませんね。
そう考えると、夜空を光り輝く無数の星は幾億年ものかなたから飛んだ来たということになりますね。
…あれ、なんかの歌みたいだぞ?

では、本日の名台詞。

「カペラ、ヴェガ…月がここ…現在地はここか…」 アムロ・レイ

解説:
本日の名台詞は、月から、ニューガンダムを発進させたアムロは打ち上げられた後にパネルを見ながら現在の位置を特定していました。その時に発した台詞が本日の名台詞です。
このように、宇宙空間でも星の位置いうものは重宝されたのでした。まあ、これといった目印がない宇宙空間では自分の位置を特定するのはかなり重要な作業でしょうからね。位置を特定できなければ
…考えるだけで恐ろしいですね…ぶるぶる…
しかし、大宇宙というものはなんとも凄いものでしょうね。尊敬や、感動を覚えますね。
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